(Nordnorsk debatt)

Det nærmer seg eliteseriestart i fotball. Lørdag kveld kan du på Nordlys og Direktesport se TILs siste finpuss i generalprøven mot Kristiansund, ledet av TIL-trener Gaute Ugelstad Helstrups barndomsvenn Christian Michelsen.

Mandag tok jeg en prat med både TILs styreleder Stig Bjørklund og hovedtrener Helstrup, for å finne ut hvordan fremtidsutsiktene er for sistnevnte herremann.

Driblekongen fra Kroken har en udiskutabel faglig tyngde som fotballtrener, og en stor anerkjennelse internt i landets fotballmiljø hos sine kollegaer som en dyktig trener som er god til å utvikle lag. Likevel virker han fortsatt å være på «prøvetid» i sin egen hjemby.

Da Helstrup ble ansatt rett etter sin egen 44-årsdag i 2020, fikk han en avtale på halvannet år – ut 2021. Han leverte et opprykk på direkten, og da han også ledet TIL til trygg plass i eliteserien i det som egentlig var hans siste kontraktår, utløste det et bonusår som gjør at kontrakten nå løper ut 2022.

Korte avtaler hele veien, og en del av forklaringen er godt kjent. TIL har brent seg kraftig på å avslutte langvarige trenerkontrakter før tiden, og har punget ut et tilnærmet tosifret millionbeløp på å skille lag med Agnar Christensen, Steinar Nilsen, Bård Flovik og Simo Valakari.

Det er åpenbart at Helstrup nå betaler prisen for dette i en klubb som er på tannkjøttet økonomisk. Det er også lett å forstå på et vis. TIL vil ikke inngå en tre-fireårskontrakt nå hvis de i sommer eller høst skulle se at de ønsker å tenke nytt igjen. Det vil gi en økonomisk smell TIL ikke er rustet for å takle.

Mandag sa styreleder Bjørklund til meg (noe han senere også har uttalt til iTromsø) at de legger årets kontraktsamtaler med Helstrup på is til august. Det vil altså si at de lar en trener som etter alle parametere har lyktes i jobben sin vente til det er fire-fem måneder igjen av kontrakten før han vet om han tilbys noe mer.

Ikke til forkleinelse for noen av TILs A-spillere de siste årene, men jeg mener at opprykket i 2020 og 12. plassen i fjor etter en god høst er hakket over bare å lykkes ut fra ressursene han har hatt tilgjengelig. Man ser tydelig et spill i utvikling, og man ser like tydelig enkeltspillere som har tatt steg og utviklet seg til det bedre i løpet av de to siste sesongene. Det er gode måleverktøy på jobben en trener gjør.

Da sitter jeg litt med en følelse av at Helstrup, som den fotballnerdete typen han er, fortsatt må kjempe litt for å bli sett på med samme øyne som andre trenere med navn eller personligheter som kanskje har litt mer «tyngde».

Klubben sender rett og slett ikke ut et signal om at man gir «prosjekt Helstrup» den tilliten og legitimiteten det fortjener og så langt har forsvart.

Én ting var Helstrup klar på i kaffepraten vi hadde mandag: han ønsker å jobbe med fotball på høyt nivå også i 2023. Like sikker var han ikke på at det skjer i TIL, naturlig nok.

Dette er ikke bare TILs avgjørelse. Det er også opp til Helstrup selv, og han har visse krav for selv å ha et ønske om å lede TIL-skuta videre. Det handler om at han vil se en positiv utvikling både i det sportslige, klubbdriftsmessige og ikke minst det som handler om fasiliteter og rammer for å kunne oppnå den ønskede utviklingen.

Med et Alfheim-underlag som til stadighet får det glatte lag og ingen innendørs arena for 11-erfotball i byen ligger TIL langt etter mange konkurrenter på et felt der de kunne ha hentet marginer. Hva gjelder fasiliteter kan man egentlig si at TIL er på 1.divisjonsnivå. Dette er grunnmuren og fundamentet man ikke kan tukle med hvis man vil at sluttproduktet – A-laget i eliteseriekamper – skal skinne og levere.

Det jobbes fortsatt for å snu økonomien, slik at man slipper å selge spillere for fem-seks millioner kroner hvert år for å unngå røde tall i regnskapene. Og på banen må han se at jobben han legger ned gir resultater i form av et TIL-lag som fortsetter med å levere bedre prestasjoner.

Blir TIL som klubb stående på stedet hvil, mens resultatene likevel blir OK nok til at Helstrup ikke felles på dem i seg selv – er det ikke sikkert at han selv ser for seg en videre fremtid på Alfheim.

I sum ønsker alle det samme: en pil som peker oppover spillemessig og resultatmessig for A-laget, samtidig som klubben ruster seg bedre på anlegg, økonomi og andre områder for å kunne nærme seg toppen ytterligere. Skjer det, må man anta at samtalene i august blir kortvarige og positive.

Men inntil videre må Gaute Ugelstad Helstrup forholde seg til at han er på «prøvetid». I år som i fjor.

Følg Anders på Twitter